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到月球南極去找冰

2021-09-28 中國科學報 馮麗妃
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NASA格倫研究中心的研究人員在對VIPER工程模型進行測試。圖片來源:NASA

  據《自然》報道,美國宇航局(NASA)宣布,其名為“揮發性物質調查極地探索漫游者”(VIPER)的月球探測車計劃2023年發射,降落于月球南極附近一個叫作諾比爾的隕石坑旁,以研究月球表面的冰。這些冰未來或可成為宇航火箭燃料的成分等,作為一種資源被利用。

  到目前為止,尚未有航天器訪問過月球南極,但那里卻有著巨大的科學前景,因為月球南極幾乎沒有光照,其冰中或含有關于數十億年來太陽系起源和演化的信息。VIPER將使用各種方法在這一區域的月球土壤中尋找冰,并加以研究。

  全球范圍內的探月活動正在加速進行,而NASA的目標是通過將宇航員送往月球南極附近的某個地方,重現其載人登月的輝煌。在宇航員著陸前,NASA將向月球發射一批機器人航天器,其中就包括VIPER,以完成首個月球極地冰地面測量任務。

  NASA建造和運行VIPER將花費約4.33億美元。美國賓夕法尼亞州匹茲堡的一家私營太空機器人科技公司將花費2.26億美元把VIPER送到月球表面。如果一切順利,VIPER在諾比爾隕石坑附近的著陸點著陸后,將在100多天的時間里行駛25公里,同時測繪冰層,并在一些地方鉆孔。

  但一些研究人員擔心,目前選定的著陸點不能保證有充足的冰。

  目前,科學家只能根據軌道飛行器的數據來估計月球極地冰的聚集程度。根據這些信息,諾比爾隕石坑內部和周圍確實有冰,但一些人指出,月球極地冰似乎是呈塊狀分布的,有些地表結霜,有些地方的冰凍結得更深,甚至連VIPER的鉆頭都無法鉆到。

  “并非到處都是冰,更多的細節將決定(月球車)何去何從?!奔又堇砉W院行星科學家Bethany Ehlmann說。

  盡管存在擔憂,但VIPER將為科學家提供迄今為止最好的觀測月球南極周圍冰層的機會。探測車有望探測到月球土壤中含有的極低水平的冰。

打印 責任編輯:閻芳
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